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 Thermobalance ou Dessiccateur : technologies, applications et modes opératoires

Description

Les thermo-balances, généralement appelées dessiccateurs par les fabricants, sont des appareils électroniques servant à mesurer l’humidité contenue dans des substances.
Ces instruments combinent une balance avec un four. Une double pesée séparée d’une phase de chauffe permet de mesurer le poids de la quantité de matière évaporée, et donc le taux d’humidité.
Ces instruments sont très pratiques car ils fonctionnent en mode automatique. Vous mettez la substance à analyser l’intérieur, puis en appuyant sur un bouton vous lancez le processus qui déclanchera les 2 pesées et la phase de chauffe intermédiaire puis affichera le résultat.

Pour quelles raisons mesurer l’humidité ?

-       Plasturgie : Les granules plastiques entrant dans les processus de plasturgie contiennent de très faibles taux d'humidité. Cette eau diminue la qualité du produit fini (formation de bulles d’air, striures, robustesse, etc…). Le contrôle des matières premières est donc important.

-       Agroalimentaire : Test du taux d'humidité de poudres alimentaires (lait en poudre, purée en flocons, aliments lyophilisés,..) pour lesquelles on veut assurer une longue conservation, empêcher les phénomènes d'agglomération, ou bien vérifier la conformité avec certaines réglementations. Test de céréales, du tabac, etc… Détermination de la teneur en extraits secs de substances alimentaires. Vérification du croustillant (biscottes, pain grillé, chips). Conformité aux AOC.

-       Papeterie : La connaissance de la teneur en humidité des produits est essentielle pour une production et une distribution de qualité.

-       Environnement / stations d’épuration : Analyse de déchets (tels des boues ou des effluents liquides) afin de déterminer le taux de matière sèche résiduelle (taux de siccité). 

 Technologie infrarouge ou halogène

Il existe 2 technologies de chauffe essentiellement : lampe halogène ou infrarouge. D’une manière générale, les thermobalances / dessiccateurs à chauffage halogène permettent un gain important par rapport à la technologie infrarouge. La technologie halogène a d’ailleurs été introduite après la technologie infrarouge en raison de ses gains de productivité.
Le fabricant A&D vous propose de plus un filtre, placé devant l’élément chauffant, qui permet d’uniformiser la température de chauffe et d’ainsi éviter les points chauds qui conduiraient à un résultat erroné.  

Les thermobalances / dessiccateurs et la méthode traditionnelle KF (Karl Fisher)

La méthode traditionnelle Karl Fisher est une méthode chimique qui existe depuis 1935. Elle possède l’avantage de vraiment mesurer la teneur en eau au niveau moléculaire. Mais elle est plus onéreuse, longue à mettre en œuvre, et nécessite des compétences chimiques particulières. D’où l’apparition et le succès des méthodes automatiques avec les thermobalances / dessiccateurs.

La préparation des échantillons

Dans le cas des thermobalances/dessiccateurs, le point important est de bien préparer les échantillons afin d’obtenir des résultats précis aussi rapidement que possible :

-       Au sujet de la quantité, il faut suffisamment de matière pour obtenir un résultat représentatif, mais pas trop afin d’éviter d’avoir des amas de substance dans lesquels l’eau pourrait rester emprisonnée.

-       Quant à la disposition et forme de l’échantillon, l’important est d’augmenter au maximum la surface de l’interface d’échange avec l’air. Souvent il est nécessaire de couper en petits morceaux ou de réduire en poudre la substance devant être analysée puis de bien l’étaler sur le plateau. C’est le cas pour des produits alimentaires type biscottes ou fromage ou pour certains matériaux de construction. Dans d’autres cas la substance est déjà en forme adéquat : lait en poudre, granules de plastique.

 Pour une bonne répétabilité des résultats, il faut toujours préparer les échantillons de la même manière.

 Le choix des paramètres de chauffe

Les thermobalances / dessiccateurs offrent différents paramètres de chauffe : température, courbe de monté en température (directe, progressive, par paliers,…), critère d’arrêt (seuil de taux d’évaporation minimum, minuterie, manuel ….). Ces réglages sont importants car il faut chauffer l’échantillon suffisamment pour que le test soit court, mais pas trop afin d’éviter au maximum par exemple :

-       la formation de croûtes carbonisées ou caramélisées qui emprisonneraient l’humidité à l’intérieur

-       la pulvérisation dans l’atmosphère d’éléments qui ne seraient pas de l’eau.

Le paramétrage concernant la chauffe s’avère ainsi primordial, et est de plus propre à chaque matière étudiée. C’est pour cela que tous les fabricants de thermobalances / dessiccateurs  proposent des tables qui pour chaque grand type de substance recommandent des valeurs de température. Il faut donc trouver une entrée dans cette liste qui s’approche de votre cas, puis réaliser des essais pour valider et optimiser. A&D propose de plus un logiciel original qui vous permet au sein d’une séquence automatique de piloter votre thermo balance / dessiccateur pour tester tout nouveau type d’échantillon à différentes températures, et qui au final suggère des paramètres idéaux.

 Exemple de thermobalances / dessiccateurs :

http://www.codemes.fr/produits/pesage/balance/dessiccateur/dessiccateur.html